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지상파 밥그릇 다 뺏기는데, 강 건너 불 구경.

Written by leejeonghwan

July 19, 2013

8VSB를 둘러싼 미디어 기업들의 암투… 콘텐츠·플랫폼 구도 재편, 무료 보편적 서비스 위상 흔들.

“SO는 거들 뿐.” 지난 3월 미래창조과학부 출범 직후 내가 썼던 기사 제목이다. 방송통신위원회와 미래부가 서로 SO(유선방송 사업자) 업무를 가져가겠다고 막판까지 신경전을 벌이다가 결국 SO와 IPTV, 위성방송 등 뉴미디어 관련 업무를 통째로 미래부로 넘기기로 합의하기까지 한 달이 걸렸다. 애초에 미래부가 진흥, 방통위가 규제 업무를 맡기로 했는데 엉뚱하게도 양쪽 다 SO에 미련을 버리지 못했다. 도대체 SO가 뭐길래.


업계에서 새삼스럽게 SO의 가치를 돌아봤지만 핵심은 SO가 아니라 SO와 IPTV와 위성방송을 아우르는 뉴미디어 플랫폼 전체였다. SO가 꼭 필요해서가 아니라 SO까지 쥐고 있어야 전체 판을 흔들 수 있다는 판단이 있었을 거라는 이야기다. SO가 핵심인 것처럼 비춰졌지만 박근혜 정부의 미래부 구상에는 방송과 통신을 융합, CPND 생태계의 헤게모니 재편을 주도하겠다는 의도가 깔려있었다.

CPND란 콘텐츠(C)와 플랫폼(P), 네트워크(N), 디바이스(D)가 서로의 영역을 넘나들면서 융합하고 경쟁하는 현상을 말한다. 전문가들은 다양한 스마트 디바이스가 쏟아져 나오고 플랫폼 경쟁이 심화되면서 콘텐츠 가치가 치솟고 장기적으로 네트워크의 가치도 부각될 것으로 전망하고 있다. 결국 CPND 생태계가 플랫폼 중심으로 재편될 것이고 SO가 그 가운데 중요한 변수가 될 거라는 전망이 가능하다.

첫 번째 변수는 8VSB다. 8레벨 잔류 측파대(8-level Vestigial SideBan)의 줄임말로 지상파 디지털 방송의 전송 방식으로 쓰인다. SO들이 지상파 신호를 변조하지 않고 그대로 재전송하기 때문에 아날로그 케이블 가입자들도 디지털 TV만 있으면 HD 수준의 화질로 지상파 방송을 볼 수 있다. 유선방송 채널(PP)들은 압축률이 높은 쾀(QAM)이라는 방식으로 전송되는데 아날로그 케이블에서는 HD 수준으로 전송을 해도 SD 수준으로 화질이 떨어지게 된다.

한국케이블TV방송협회에 따르면 4월 말 기준으로 전체 케이블 가입자는 1493만명, 이 가운데 디지털 케이블 가입자는 552만명 밖에 안 된다. 나머지 941만명은 아날로그 케이블 가입자다. 지상파 방송사들은 디지털로 방송을 내보내는데 이 방송을 아날로그 케이블로 받아서 다시 컨버터를 통해 디지털 TV로 보는 사람들이 상당수라는 이야기다. 이 반쪽짜리 디지털 수신 가구들이 방송·통신시장 지각변동의 최대 변수다.

지상파 방송의 디지털 전환 이후 수신 감도가 좋아져서 안테나만 세워도 지상파를 직접 수신할 수 있는 지역이 크게 늘어났지만 아무도 그런 이야기를 하지 않는다. 아직도 상당수 국민들이 깨끗한 화질로 TV를 보려면 당연히 케이블에 가입해야 하는 줄로 안다. 케이블에 채널(PP)이 훨씬 많기 때문이기도 하고 수신료가 월 10만원에 육박하는 미국과 달리 우리나라는 케이블 수신료가 1만원 미만으로 큰 부담이 안 되기 때문이기도 하다.

8VSB가 최근 업계 쟁점으로 떠오른 것도 이런 이유에서다. 8VSB 방식을 도입하면 아날로그 케이블에서도 HD 수준의 화질을 볼 수 있는데 지금은 지상파 채널에만 허용돼 있다. 종합편성채널과 보도전문채널들은 8VSB를 허용해 달라고 아우성이다. 8VSB가 돼야 지상파 채널들과 대등한 경쟁을 펼칠 수 있다고 보기 때문이다. 화질이 크게 개선되면 다른 PP들과 차별화도 된다.

SO들은 입장이 엇갈린다. 당장 디지털 케이블이 아날로그 케이블보다 수신료가 서너 배 비싼데 상당수 가입자들이 굳이 디지털로 옮겨갈 이유를 못 느끼는 상황이다. 그런데 종편 등에 8VSB를 허용하고 화질이 개선되면 디지털 전환이 더 느려지게 된다. 디지털 전환이 상당히 돼 있는 좀 큰 SO들은 8VSB가 부담스럽고 디지털 전환 비율이 상대적으로 낮은 군소 SO들은 오히려 8VSB를 반긴다.

문제는 8VSB 방식이 주파수 대역을 많이 차지하기 때문에 8VSB 채널 하나면 쾀 방식 채널을 최대 4개까지 전송할 수 있다는 데 있다. 4개 종편이 8VSB 방식으로 전환하면 기존의 다른 채널이 최대 12개 가까이 빠지게 된다는 이야기다. 종편 특혜라는 이야기가 나오는 것도 이런 이유에서다. 케이블에 웬 주파수? 이런 생각이 들겠지만 지상파나 케이블이나 주파수 대역을 통해 방송을 전달하는 건 같다. 전달할 수 있는 채널에 한계가 있다는 이야기다.

SO들은 88~552MHz를 아날로그 방송 대역으로, 552~864MHz를 디지털 방송 대역으로 쓰고 있는데 1개 채널이 4MHz를 차지하기 때문에 아날로그 케이블에서는 78개의 채널 밖에 내보낼 수 없다. 원래 종편이 출범하기 전에는 88~108MHz를 음악 방송 대역으로 남겨뒀는데 종편 때문에 쫓겨나게 될 PP들 불만을 무마하기 위해 이 대역을 방송 대역으로 쓸 수 있도록 기술 기준이 개정됐다. 이때도 종편 특혜라는 말이 나왔다.

만약 지상파 이외의 PP 채널들에 8VSB가 허용되면 당장 형평성 논란이 제기될 수밖에 없다. 종편과 보도 채널들이 8VSB로 전환하면 CJE&M 계열 PP tvN 등에서 왜 우리는 안 되느냐고 반발할 게 뻔하다. 제한된 주파수 대역을 어떻게 배분할 것이냐의 문제인데 종편들이 이런 특별한 대우를 받을만큼 공적인 책임을 다 하고 있는지도 의문이고 당장 종편 때문에 케이블에서 퇴출될 군소 PP들의 반발도 거셀 것으로 보인다.

좀 더 미묘한 문제도 있다. 만약 종편에 8VSB가 허용되면 이미 8VSB 방식으로 전송하고 있는 지상파 채널들과 인접대역으로 묶어야 한다. 지금은 SO들이 지상파 채널 사이에 홈쇼핑 채널을 두고 있는데 종편이 여기로 치고 들어올 수도 있다는 이야기다. 당장 종편은 채널 접근성이 높아져서 좋겠지만 SO들은 홈쇼핑 채널들에 채널 수수료를 수천억원씩 받고 있는데 SO들 입장에서도 펄쩍 뛸 일이다.

방통위와 미래부가 종편의 8VSB 허용을 검토하는 배경에는 보수적 성향이 강한 종편의 영향력을 높여 정권 연장을 노리려는 시도가 있다고 보는 시각이 지배적이다. 방통위와 미래부가 서로 SO에 욕심을 냈던 것도 이런 맥락에서 이해할 수 있다. 방통위는 5명의 위원들이 논의하는 합의제 시스템이지만 미래부는 장관 직권으로 결정할 수 있는 독임제 시스템이다. SO 업무가 미래부에 넘어간 것은 시사하는 바가 크다.

케이블 디지털 전환과 관련, 8VSB 못지않게 중요한 변수가 클리어쾀이다. 클리어쾀은 말 그대로 쾀을 제거했다는 말인데, 셋톱박스 없이도 디지털 방송을 수신할 수 있도록 하는 방식이다. TV 안에 셋톱박스 기능을 내장해 케이블만 꽂으면 바로 방송을 볼 수 있게 된다. 미래부는 20~30개 정도 채널을 묶어 클리어쾀 상품을 구성, 저소득 계층을 대상으로 저렴한 가격에 디지털 방송을 즐길 수 있도록 하는 방안을 검토하고 있다.

지상파 방송사들 입장에서는 디지털 전환 과정에서 직접 수신 가구를 늘리는 게 절박한데 이런 저가 디지털 케이블 상품이 출시되면 디지털 전환의 효과가 반감될 수밖에 없다. 가뜩이나 10%에도 못 미치는 지상파 직접수신 비율이 디지털 전환 과정에서 오히려 줄어드는 추세다. 일부 SO들은 케이블에 가입하지 않으면 방송을 못 보게 된다고 광고하면서 가입자를 늘리기도 했다.

지상파 방송사들은 클리어쾀이 SO들을 지원하는 특혜라며 반발하고 있는데 SO 입장에서도 클리어쾀은 왠지 포기하기도 아깝고 딱히 먹을 것 없는 닭갈비 같은 존재다. 8VSB와 마찬가지로 당장 디지털 케이블로 옮겨가야 되는데 이렇게 저가 상품이 늘어나는 건 수익성에 큰 도움이 안 된다. SO 입장에서는 쏟아진 낱알이라도 집는 심정으로 클리어쾀에 얕은 기대를 걸고 있다. 최근 가입자 이탈이 심상치 않기 때문이다.

미국에서는 케이블을 끊고 넷플릭스나 훌루 같은 스트리밍 동영상 서비스로 옮겨가는 사람이 크게 늘어나서 코드 컷팅 현상이라는 말이 나오기도 했다. 우리나라는 상황이 좀 다르지만 케이블 가입자는 정체 상태고 IPTV와 위성방송 가입자가 꾸준히 늘어나는 추세다. 케이블 수신료가 크게 부담되는 수준은 아니지만 SK텔레콤과 KT 등 통신사들의 결합상품 가격이 매력적이기 때문이다.

본방 사수 비율이 급격히 줄어들고 있는 것도 SO들에 위기감을 더한다. 미국에서는 케이블 수신료가 워낙 비쌌지만 우리나라에서는 가격 보다는 편의적인 측면에서 IPTV 중복 가입이 늘고 있는 것으로 보인다. 특히 인터넷 문화에 익숙한 젊은 독신 가구 가운데 케이블을 해지하고 다시 보기 서비스를 이용하는 경우가 많은 것으로 조사되고 있다. SO들에게는 10% 수준의 지상파 직접 수신 가구가 그나마 마지막 남은 블루오션처럼 보일 수도 있다.

남아있는 중요한 변수 가운데 하나는 클리어쾀에 어떤 채널을 몇 개나 집어넣을 것이냐다. SO들은 저소득 계층에 한정하되, 대상을 지나치게 넓혀서는 안 된다는 입장이다. 지상파 방송사들은 굳이 클리어쾀을 하겠다면 지상파를 포함해 공익 채널들 중심으로 구성하되, 홈쇼핑 채널은 반드시 빼야 한다는 입장이다. SO 입장에서는 홈쇼핑 채널들에게 받는 채널 수수료가 핵심 수입원인데 그걸 못 받게 한다는 건 도저히 받아들일 수 없는 조건이다.

케이블이 저가 클리어쾀으로 가입자를 붙잡으려 한다면 지상파는 무료 MMS(다채널 서비스)에 기대를 걸고 있다. MMS는 디지털 전환 이후 남는 주파수 대역을 활용해 여러 채널을 동시에 전송하는 방식을 말한다. 고화질 HD 방송 뿐만 아니라 표준 화질의 SD 방송, 오디오 방송, 데이터 방송까지 최대 4개 채널을 동시에 전송할 수 있게 된다. 이를테면 MBC-1과 MBC-2, MBC-3까지 생겨날 수도 있다.

MMS는 지상파 방송사들의 오랜 숙원 사업이었다. MMS가 도입되면 지상파 채널이 최대 18개까지 늘어나게 된다. 지상파 방송사들은 지상파 채널이 늘어나면 케이블을 끊는 가구가 늘어나 지상파 직접 수신 비율이 높아질 것으로 기대하고 있다. 재방송으로 때우게 될 거라는 우려도 있지만 지상파 방송사들 입장에서는 줄어드는 플랫폼 영향력을 만회할 최후의 수단이라고 할 수 있다.

케이블 사업자들은 가뜩이나 접시 없는 위성방송, DCS 때문에 골머리를 앓고 있다. DCS는 인터넷 회선을 통해 위성방송을 전송하는 서비스를 말하는데 방통위가 지난해 KT의 DSC 서비스가 위법하다는 결정을 내린 바 있다. 해외에도 비슷한 서비스가 많고 시민단체들도 시청자 선택권을 명분으로 허용해야 한다는 입장이 지배적이었다. 국회에서 법 개정만 되면 공격적인 마케팅이 시작될 것으로 보인다.

지상파 방송사들이 확보하고 있는 700MHz 대역 주파수의 향방도 관건이다. 디지털 전환 이후 유휴 대역으로 남아있는 황금 주파수 대역, 통신사들이 이 주파수 대역을 가져가면 단숨에 CPND 생태계의 판도를 뒤집게 된다. 통신사들이 네트워크를 기반으로 플랫폼 주도권을 확보하면서 방송이 통신에 종속되고 최악의 경우 지상파 방송사들은 수많은 PP 가운데 하나로 전락할 가능성도 있다.

지상파 재송신 분쟁도 중요한 변수다. 지상파 방송사들은 지난해까지 한 가구에 월 280원 정도를 받아왔는데 400원으로 올려달라고 요구하고 있다. 향후 모바일 TV가 확산될 경우 모바일에도 비슷한 수준의 수수료를 요구할 가능성이 크다. 아직까지는 지상파 방송사들이 협상력을 쥐고 있지만 플랫폼 주도권이 SO나 통신사들로 넘어가면 헤게모니 구도가 바뀔 가능성도 있다.

최근 더욱 구체화되고 있는 KBS 수신료 인상 논의도 같은 맥락에서 이해할 수 있다. KBS의 오랜 숙원이었지만 결국 수신료 인상과 맞물려 KBS2 광고를 폐지하는 수순으로 가고 그 광고가 MBC와 SBS, 그리고 케이블 PP들로 옮겨갈 가능성이 크다. 의무 재송신 확대 논의도 마찬가지다. KBS2와 MBC가 의무 재송신 채널에 편입되면 SO에서 받는 재송신 수수료를 받을 수 없게 된다. 지상파 방송사를 챙겨주는 것 같으면서도 등을 치는 정책들이다.

홈쇼핑 채널의 매출 기여도도 중요한 변수가 될 것으로 보인다. 지금까지 케이블 사업자들은 수신료를 낮게 받으면서 홈쇼핑 수수료로 영업이익을 올려왔는데 이제 IPTV와 위성방송과 그 이익을 나눠야 하는 상황이 됐다. 실제로 KT스카이라이프의 홈쇼핑 수수료 매출은 해마다 두 배 이상 급증하는 추세다. 당장 케이블 사업자들의 홈쇼핑 매출이 줄어들지는 않겠지만 머지 않아 성장의 한계에 부딪힐 거라는 관측이 지배적이다.

업계 판도를 간단히 다시 정리하면 이렇다. 클리어쾀이 허용되면 케이블 가입자들 이탈을 막을 수 있겠지만 그만큼 지상파 직접수신 가구가 줄어들 것으로 보인다. 케이블 사업자들에게 클리어쾀이 기회라면 DCS는 위기 요인이다. DCS가 도입되면 케이블을 끊고 IPTV 서비스로 옮겨가는 가입자들이 늘어날 가능성이 크다. 통신이 케이블을 쫓고 케이블이 지상파를 쫓는 양상이다.

새 정부 출범 이후 방통위 권한을 상당 부분 가져간 미래부에 존재감이 없다는 지적이 많지만 새 정부의 규제 완화는 철저하게 유료방송 시장 확대에 맞춰져 왔다. SO들을 위해서 가입자 규제 권역 규제를 완화하는 방안이 논의 중이고 통신 사업자들을 위해서는 접시 없는 위성방송, DCS를 허용하기로 이미 결정됐다. 지상파 방송사들이 반납할 700MHz 대역 주파수를 통신 사업자들에 넘기는 것 아니냐는 관측도 나온다.

업계의 손익계산이 매우 복잡하지만 결국 키워드는 광고와 수수료다. 지상파 방송사들은 재송신 수수료를 받겠지만 광고 시장의 상당 부분을 유료방송에 내주게 될 것으로 보인다. 케이블은 권역 규제가 풀리면 인수·합병으로 덩치를 불리려 시도할 가능성이 크다. KT는 DCS 허용에 맞물려 공격적인 마케팅을 펼칠 것으로 보인다. 종편 역시 8VSB 허용에 맞춰 채널 번호를 좀 더 앞쪽으로 옮기려고 SO들을 더욱 압박할 것으로 보인다.

미래부는 ICT 진흥이라는 명분으로 방통위가 틀어쥐고 있었던 규제를 무더기로 풀 가능성이 크다. SO들에게는 점유율 규제 완화, PP들에게는 매출 규제 완화, KT에게는 위성방송과 결합 상품 허용, 지상파 재송신 분쟁도 플랫폼 사업자들에게 유리한 방향으로 전개될 가능성이 크다. 지상파 방송사들은 실시간 재송신이 마지막 경쟁력이지만 그마저도 뉴스나 스포츠 이벤트 외에는 큰 의미가 없는 시대로 가고 있다.

8VSB는 콘텐츠 시장에서 지상파와 종편의 대결 구도, 플랫폼 시장에서 지상파와 케이블의 대결 구도를 드러내는 흥미로운 변수다. 종편에 8VSB가 허용되면 지상파들의 콘텐츠 영향력과 플랫폼 영향력이 동시에 위축될 가능성이 크다. 콘텐츠와 플랫폼이 분리되고 지상파 방송사들의 유료 방송 플랫폼 의존도가 더욱 높아질 것으로 보인다. 시장은 확대되겠지만 그 과정에서 무료 보편적 서비스라는 지상파 방송의 위상이 크게 흔들릴 우려도 있다.

(월간 방송문화 7월호에 실렸던 글입니다.)

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